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La polilla de la muerte

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Mitos y supersticiones
La polilla de la muerte (Acherontia sp.) tiene una de las peores reputaciones de entre todos los insectos. Con su calavera que parece se dibuja en su tórax, los llamativos patrones amarillos y negros de su abdomen (en los que algunos quisieron ver unas costillas humanas), los chirridos que es capaz de emitir cuando se la molesta y su comportamiento agresivo le han valido el honor de ser la polilla de la muerte. Se pensaba que era un signo de mal presagio y, en el siglo XIX se decía de ella que había sido creada por entidades maléficas y que su aparición traía consigo guerras, muerte y hambrunas. El género Acherontia viene de "Acherón", el río del inframundo en el que las almas sufrían el dolor eterno. Átropos es una de las moiras, unas deidades que regían el destino, siendo Átropos la que cortaba el hilo de la vida, dando paso a la muerte. Las muchas subespecies y especies descritas del género Acherontia tienen nombres relacionados con toda esta mitolo…

Cucarachas en nuestras casas: alerta de la OMS

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La OMS publicó hace ya algunos años un libro en el que trata una serie de plagas urbanas y sus consecuencias para nuestra salud. Hoy veremos qué se ha dicho sobre las cucarachas y veremos formas de acabar con ellas o, al menos, mantenerlas alejadas de nuestras casas.

Como sabemos, las cucarachas son unos insectos que se han adaptado muy bien al ser humano y han sabido aprovecharse de nosotros. Lo que se suele desconocer es que existen aproximadamente un total de 4000 especies de cucarachas descritas aunque solo 50 aprox. son plagas potenciales para el ser humano.
Para minimizar la adquisición de resistencias a los pesticidas, en los últimos años han surgido nuevos enfoques que intentan eliminarlas sin usar productos químicos, muy tóxicos tanto para las personas como para el medio ambiente.
Vamos a ver, a continuación, cómo es el ciclo de vida de una cucaracha y las principales especies que podemos encontrar en nuestras casas.






Estas son las especies que la OMS considera las más comune…

El insecto más pequeño del mundo

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Aquí tenemos imágenes por microscopía electrónica de barrido del insecto no parásito más pequeño del mundo, Scydosella musawasensis. Este escarabajo de la familia ptiliidae mide menos de medio milímetro, el límite de lo perceptible por el ojo humano y por lo que podría considerarse como un microorganismo.

No se sabe demasiado sobre su ciclo vital pero es tan pequeño que no presenta un corazón y respira por difusión. En general, los insectos tan pequeños tienen una atrofia de muchos órganos pero este es un caso extremo en el que ni siquiera presentan corazón.

El sistema digestivo de los insectos

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El sistema digestivo de los insectos es ciertamente complejo y está sujeto a modificaciones según la dieta del mismo. Encontramos insectos capaces de comer casi cualquier cosa, como las cucarachas. Otros insectos son más específicos; alimentándose de sabia, sangre, madera seca, bacterias y algas, tejidos internos de otros insectos, etc. La estructura del sistema digestivo, así como las piezas bucales del insecto, reflejan tanto el tipo de alimento que toman como su composición nutricional. El tipo concreto de sistema digestivo variará en función de si el insecto come materia animal o vegetal y si esta es líquida o sólida. Combinando estos cuatro requerimientos tenemos todo el amplio abanico de sistemas digestivos adaptados a comer casi cualquier cosa. Es muy importante tener en cuenta que el mismo insecto puede tener distintos tipos de alimentación según el estadio de su vida en el que se encuentre; una larva de escarabajo puede ser xilófaga mientras que el escarabajo en su etapa adu…

La mariposa más bella del mundo, Graellsia isabelae

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La Graellsia isabelae o Saturnia isabelae, como la bautizó su descubridor (Graells) es considerada por muchos la mariposa más bella del mundo. En realidad es una polilla, de la familia Saturniidae. Antes de hablar sobre su biología, un poco de historia...
Fue bien descrita por Mariano de la Paz Graells, un riojano que se dedicó a la medicina, al naturalismo y a la política y que además fundó la Real Academia de Ciencias Exactas, Físicas y Naturales. Su descubrimiento se dio en el 1848, en la localidad de Pinares Llanos (Ávila) en pleno verano. Graells llevaba 11 años buscándola ya que tenía indicios de la existencia de un satúrnido que podría hallarse en ciertas sierras de España gracias a su amigo y también hombre de ciencias, Juan Mieg. En ese año Graells descubrió su oruga,  pero no fue hasta el año siguiente que descubrió a la hembra adulta de esta bella mariposa. La bautizó como Saturnia isabelae, en honor a la reina Isabel II de borbón. Desde el 1849, año en que Graells publicó…

Mariposas y hormigas, amigas o enemigas?

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Arriba tenemos a un miembro del género Maculinea , también conocidas como mariposas hormigueras. Estas mariposas engañan a las hormigas cuando son orugas para que las lleven a su hormiguero, mientras las hormigas hacen sus labores la oruga se va comiendo a las larvas de las hormigas. Este comportamiento entra dentro del término "mirmecofilia". La familia Lycaenidae tiene muchos géneros reconocidamente mirmecófilos y muchas de estas especies se encuentran en Europa. Ser mirmecófilo significa que el insecto tiene algún tipo de relación con las hormigas, bien mutualista (en el que ambos obtienen beneficio), comensalista (uno de ellos obtiene beneficio y el otro ni se beneficia ni se perjudica) o parasítico (uno obtiene beneficio y el otro perjudicio). Hay que decir que hay muchos tipos de insectos que pueden ser mirmecófilos aunque nos centraremos en el caso concreto del género Maculinea.
Ciclo vital de Maculinea sp: los adultos suelen volar a principios del verano y las hembr…

El sistema respiratorio de los insectos

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En este esquema tenemos una representación esquemática de algunos elementos del sistema respiratorio de un segmento abdominal cortado de forma transversal. Vemos que a ambos lados del segmento abdominal hay troncos traqueales que se conectan con todo el sistema de tráqueas dorsales y viscerales y desembocan fuera del cuerpo a través de los espiráculos. En los dibujos inferiores vemos un tipo de espiráculo controlado por una valva que se cierra o abre. A la derecha vemos que el sistema de tráqueas contacta con los músculos ya que es la manera de que el oxígeno se use en el músculo para las funciones vitales.


En estos dibujos vemos cómo se distribuye el sistema respiratorio en diversos tipos de insectos. a) sistema abierto con tráqueas simples con espiráculos controlados por valvas, muy típico de las cucarachas. b) sistema abierto con sacos aéreos ventilados por movimientos mecánicos, típico de abejas melíferas. c) sistema abierto metapnéustico típico de larvas de mosquito, en este sis…

Los embiópteros, grandes desconocidos

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Probablemente, uno de los órdenes de insectos menos estudiados sobre todo en España ya que la mayoría de especies se ubican en áreas tropicales, también por la falta de estudios en la Península Ibérica. Embioptera proviene del griego embié que significa vivaz o animado.
Características generales: son insectos eusociales, es decir, forman sociedades de cierto número de individuos. Suelen medir alrededor de unos 10 mm y su rasgo distintivo es que poseen unas glándulas productoras de seda en los tarsos de las patas delanteras. Construyen galerías y las tapizan de seda. Respecto a su morfología, los ojos son compuestos y sin ocelos, antenas filiformes, boca ortopteroide. Muchas glándulas productoras de seda por tarso en algunas especies (tropicales sobre todo). Muchas especies no son aladas pero en las que sí lo son solo los machos las poseen. Las mantienen pegadas al abdomen en estado de reposo, pudiendo doblarlas contra las paredes de sus galerías si necesitan ir hacia atrás. Muy poca v…